AmtrakDet amerikanska järnvägssystemet är underdimensionerat. Tåg utgör en mycket liten del av den amerikanska transportkakan. Jänkarna åker 80 km tåg årligen per capita, jämfört med Sveriges 620 km (och Japans nästan 2000 km). Det statliga järnvägsbolaget, Amtrak, får väl sägas vara en strykpåse när det kommer till transport i USA. Demokraterna vill ändra på det  och satsa stora summor skattepengar på en amerikansk järnväg för framtiden.

I State of the Union-talet lovade president Obama att inom 25 år ska 80% av amerikanerna ha tillgång till höghastighetståg. I dagarna presenterade vicepresident Joe Biden och transportministern Ray LaHood hur det ska ske. Men det handlar kanske mer om snabbare tåg än höghastighetståg per se.

Under de kommande sex åren ska staten satsa totalt 53 miljarder dollar för järnvägstrafiken mellan amerikanska städer. Pengarna går till delstater som är villiga att  själva matcha  anslagen med 20% – för att exempelvis bygga nya spår och förbättra signalsystem, så att hastigheten och frekvensen ökar på Amtraks linjer. (Amtrak är ett monopolföretag.)

Biden, som under sina 26 år i senaten pendlade mellan hemmet i Delaware och huvudstaden, är landets mest kända Amtrak-pendlare och har fått smeknamnet ”Amtrak Joe”. Bidens kärleksaffär med järnväg och Amtrak blir så klart ett tacksamt motiv för republikaner och konservativa som motsätter sig den stora statliga satsningen på järnvägsnätet. Den utmålas som Bidens eget meningslösa ”tidsfördriv”.

Ledande republikaner i representanthusets transportutskott lovade direkt att stoppa lagförslaget, som de kallade ”vanvettigt”. Satsningen skjuter bara upp det oundvikliga genom att subventionera Amtrak-monopolet. I stället borde man locka till privata investeringar. Republikanerna jämför till med Bidens satsning med kriminelle Bernie Madoff: ”Det här är som att ge Bernie Madoff en andra chans att ta hand om dina investeringsportfölj”.

Motorväg och järnväg i USA.

Min egen erfarenhet av att åka tåg i USA är att det tar lång tid, tågen går lååångsamt och är kraftigt försenade – och om din destination  inte är en av de större städerna hamnar du rejält på vischan och kan inte ta dig vidare utan bil. Inte desto mindre är det ett fantastiskt sätt att se landet på. Många rutter går genom natursköna landskap. Det är folkligt: mycket ska till om du inte kommer att konversera med någon under resan.

Om alla vedermödor som gärna uppstår med att åka tåg i Sverige får resenärer att kräva förändringar av SJ och nya statliga investeringar – så borde den känslan i USA vara tiofaldig.

Men det är svårt med stora statliga projekt i USA. De görs, men de sitter ofta långt inne. En jämförelse med hur motorvägssystemet byggdes ut: President Franklin D. Roosevelt försökte under sin tid i Vita huset att bygga ut och höja standarden på landets motorvägssystem. Eller rättare sagt att bygga motorvägar i stället för klena vägar som inte var dimensionerade för tidens behov. Han lyckades inte få kongressen att finansiera satsningen.

Det skulle dröja till näste president och till år 1953 innan man kom överens om en finansiering. Efter många turer kunde Eisenhower (och vicepresident Nixon) presentera ”Interstate Higway Act”. Genom att höja bensinskatten skjöt staten till 25 miljarder dollar till 66.000 km väg. Det var fram tills då det största offentliga projektet i USA.

Därför är det inte så märkligt att transportministern kallar den föreslagna satsningen på järnvägen för vår tids motorvägsutbyggnad. Det finns en stolt amerikansk historia att använda som analogi. Men om historien lär oss någonting här, så kommer det att ta många fler år och politiska turer innan miljarderna rullar på rälsen.

Tveklöst måste någonting göras (och det skulle ha gjorts igår). James McCommon, författare till ”Waiting on a Train”, skriver att USA behöver järnväg därför att år 2040 kommer det finnas 100 miljoner fler amerikaner. Befolkningsökningen kommer framförallt att ske i de områden där redan flest bor. Motorvägar och flyget kan helt enkelt inte klara av att transportera alla dessa människor ”Vi behöver järnväg.”

Två av de projekt som är mest framskridna och som nu ser ljust på framtiden är någon form av höghastighetståg i Kalifornien (tex mellan Los Angeles och San Francisco) och ”Gateway Tunnel”, en ny järnvägstunnel mellan New Jersey och Manhattan

Joe Biden åker Amtrak

Amtrak Joe och transportminister LaHood

(Svensk media om Obama budget: DN, SvD)