Rick Santorum och Mitt Romney debatterar

Invånarna i delstaten Michigan är säkert lättade. De kan lägga republikanernas primärval bakom sig. De kan slå på teven utan att mötas av ännu en reklamfilm i en negativ kampanj. Om väljarna har blivit utmattade så är det inte utan anledning. Republikanernas pågående nomineringsprocess är den mest negativa kampanjen – någonsin.

2008 uppgick negativa attacker till 6% av reklamen i republikanernas kampanjer. Det var en ganska normal andel skit som kastades mellan kandidaterna. I år står negativa attacker hittills för nästan häften av all reklam.

En förklaring till mängden negativ reklam kan vara Super PAC, fristående sammanslutningar som kan ta emot obegränsade gåvor från privatpersoner och företag. Av deras reklamfilmer är 72% negativa. I kandidaternas egna kampanjer är 27% av reklamen negativ.

Debatten är intensiv om hur denna negativa närkamp kommer att påverka republikanernas kandidat i höstens presidentval. Skänker man president Obama en fördel med en så omfattande negativ kampanj?

Fler och fler ogillar kandidaterna.

Mitt Romney vann Michigans primärval. Avståndet till tvåan Rick Santorum var inte stort, men ”tillräckligt”. Så säger en kandidat som har sett sitt försprång krympa och sett sig tvungen att sänka förväntningarna på en vinst.

Men Romneys vinst är kostsam. Inte bara dyr räknad i annonsdollar, utan också i förtroendekapital. Hans tillgång till annonsdollar är i praktiken obegränsad, men när dollar används till en negativ kampanj minskar väljarnas förtroende.

Vanligtvis sker den mest negativa kampanjen veckorna innan valdagen i november – mellan demokrater och republikaner. I år gäller inte den konventionen. Mitt Romneys kampanj, hans stora stab och kampanjkassa, är i stor utsträckning inriktad på att ställa hans republikanska konkurrenter och Obama i dålig dager. Inte så mycket på att framhålla Romney själv.

Det allvarliga för republikanerna är att ju längre de negativa attackerna fortgår, desto mer negativ bild av kandidaterna får allmänheten. Trenden måste brytas om republinaerna på allvar ska kunna utmana Obama i höstens presidentval.

Kandidaternas populuaritet mäts regelbundet. En majoritet av alla väljare (alltså inte bara republikaner) har nu en ofördelaktig bild av Mitt Romney och Newt Gingrich. Endast 26% har en positiv uppfattning om Newt Gingrich, hela 62% en negativ. Romneys siffror är 38% med fördelaktig uppfattning och 51% negativa. Ron Pauls siffror är 30% mot 46%. Rick Santorum är den enda mer fler positiva, men andelen dalar allteftersom han får står i ramljuset. (39% mot 36%)

Den ende vinnaren i dessa siffror är president Obama. Medial uppmärksamhet riktas bort från Vita huset. För en sittande president är det oftast en bra sak media är upptagna av motståndarnas käbbel. Wisconsins guvernör, republikanen Scott Walker, sa till Politico att ”Varje dag som någon av de republikanska kandidaterna inte talar om ekonomin i det lär landet är en utmaning, därför det är så vi kommer att vinna”.

De verkliga förlorarna är väljarna, som blir svältfödda på sakpolitik och seriös diskussion. En negativ kampanj är som snabba kolhydrater. En snabb kick för hjärnan, men man blir inte mätt.